Dos nuevos análisis de elementos traza han dado una nueva mirada a los espejos de obsidiana elaborados por artesanos incas y aztecas. La obsidiana fue utilizada con mayor frecuencia por personas de todo el mundo para fabricar herramientas de piedra en escamas, como cuchillas prismáticas y puntas de flecha, pero con especial cuidado, el material vítreo también se puede pulir para crear objetos notables. Mirar las profundidades de un espejo de obsidiana pulido es entrar en un mundo de reflejos negros como la tinta que parece no tener fin. Este mundo sombrío ha provocado siglos de especulación y fascinación oculta en torno a los espejos de obsidiana precolombinas. Por fin, los científicos materiales están iluminando ese mundo.

En el último número de la revista Latin American Antiquity, Thomas Colligaro y sus colegas publicaron un artículo sobre su estudio de un supuesto espejo de obsidiana inca en las colecciones del Museo Nacional de Historia Natural de París. Durante mucho tiempo se presumió que este espejo era parte de un envío de botín enviado desde México al emperador Carlos V de España por el conquistador Hernán Cortés, que luego fue interceptado por un corsario francés. Una revisión exhaustiva de documentos por los investigadores, sin embargo, sugirió que el espejo puede en lugar de haber sido recogido por una expedición francesa a Ecuador a mediados de los 18 º siglo. 

Para confirmar sus hallazgos documentales, los investigadores llevaron a cabo un análisis de emisión de rayos X inducida por partículas (PIXE) del espejo para identificar los oligoelementos encontrados en la estructura mineral del objeto. Al comparar los oligoelementos encontrados en el espejo con las características de las fuentes de obsidiana conocidas, los investigadores intentaron rastrear dónde se había recolectado la materia prima original. Con la presencia de pequeñas cantidades de manganeso, rubidio y circonio en el espejo del Museo Nacional de Historia Natural, Colligaro y sus colegas pudieron descartar todas las fuentes mexicanas conocidas de obsidiana. En cambio, la composición del espejo se parecía más a dos depósitos de obsidiana encontrados en Ecuador. 

Por lo tanto, la evidencia documental combinada y el análisis de oligoelementos sugieren fuertemente que el objeto se originó en Ecuador. Si alguna vez estuvo asociado o no con el imperio inca, es más difícil de decir. Un 18 ª nota siglo que acompaña el espejo declaró que había sido encontrado “en las tumbas de los Incas en Perú”, pero en el momento en el espejo fue recogido por la expedición francesa, el Imperio Inca hacía tiempo que había disuelto en la cara de Europa enfermedades epidémicas y ocupación colonial.

Un segundo espejo de obsidiana, sostenido por el Museo Británico en Londres, nos presenta aún más intriga. Si bien se supone desde hace tiempo que el espejo del Museo Británico se originó en México, se asocia más famoso con un hombre llamado John Dee. Dee fue un 16 º astrólogo del siglo y asesor de la reina Isabel I. Se alega que Dee utilizó su espejo azteca a igual a través del velo en el mundo de los espíritus más allá. 

Sin embargo, incluso el espejo mágico de un mago de la corte puede revelar sus secretos a los análisis científicos. En una presentación reciente de la conferencia, Yaroslav Kuzmin informó los resultados de un análisis de espectrómetro de fluorescencia de rayos X realizado en el espejo de Dee. En este caso, el origen mexicano del objeto se confirmó con la composición elemental traza que coincide con una fuente de obsidiana encontrada en el sitio de Pachuca en el centro de México. 

Sin embargo, todavía no se comprende completamente cómo este espejo entró en posesión de Dee. Kuzmin señala que Dee estaba bien conectado con líderes políticos e intelectuales, y en particular que «conocía a sir William Pickering, el embajador británico en la corte del emperador Carlos V.» Por lo tanto, dejando de lado cómo el espejo llegó de México a Europa, puede haber llegado a Dee a través del embajador; pero Kuzmin agrega que «no podemos excluir el hecho de que piratas británicos interceptaron una caravana española de barcos con oro y joyas de México».

Si bien el interés de Dee en los poderes esotéricos de este espejo de obsidiana sin duda habría sido avivado por el origen extranjero del objeto, sabemos que los aztecas mismos también les dieron una gran importancia ritual a estos objetos. Los espejos de obsidiana estaban estrechamente asociados con la deidad Tezcatlipoca, cuyo nombre se traduce como «Espejo humeante». En las representaciones de la deidad, uno de sus pies generalmente se reemplaza con una imagen de un espejo circular de obsidiana, no diferente del espejo en la colección del Museo Británico.

Los análisis científicos de ambos espejos proporcionan información precisa sobre el origen de las materias primas. Dichos análisis son vitales para llenar los vacíos que deja el registro documental. Sin embargo, en última instancia, solo con el registro documental podemos llegar a comprender lo que estos objetos significaban para las personas que los tenían en sus propias manos. Los reflejos de obsidiana llenos de sombras pueden engañar a todas nuestras mentes, pero las comparaciones cuidadosas entre las fuentes de información humanísticas y científicas siempre revelarán una imagen más clara.